Autoría múltiple y complejidad de las investigaciones

Por razones que se me escapan, una alerta bibliográfica de esta misma semana me ha hecho llegar un trabajo publicado a mediados (y paginado a finales) de  2015. Confieso que he tardado en caer en la cuenta, es lo que tiene la fórmula falta de vacaciones + principios de Septiembre.

DSCN2005

Una recreación de la biblioteca en el gabinete de Lope de Vega

El caso es que el trabajo es muy interesante y, por segunda vez, trata de relacionar las complejidades del proceso de investigación con el número de personas que en ella intervienen y, finalmente, figuran como contribuidores y firmantes del artículo resultante. Su título es Authorship Inflation in Medical Publications y apareció en la revista Inquiry, que se autodefine como “The Journal of Health Care Organization, Provision and Financing. Los autores, que trabajan en la Harvard Medical School y los National Institutes of Health, tratan de decidir entre una alternativa simple:

It is unknown, however, whether authorship has grown over time due to growing complexity of published academic articles, in which case growth could be warranted, or whether it has grown due to pressures of funding and academic promotion, which have created “authorship inflation”

Para hallar una respuesta se centran en las tres principales revistas clínicas del mundo: British Medical Journal, JAMA y New England Journal of Medicine. Sólo por impresionar, la primera tiene un factor de impacto de 19,7; la segunda anda por 37 y pico y la última casi llega a 60.
Después seleccionan 50 originales publicados por cada una en los años de inicio de cada década entre 1960 y 2010. A continuación calculan el número de autores de cada trabajo, clasifican los originales según su metodología, desde estudios observacionales a ensayos clínicos multicéntricos y emplean el número de casos como un indicador de la complejidad mayor o menor del estudio.
Con anterioridad (en Junio de 2008) un grupo de epidemiólogos encabezados por el gran John Ioannidis abordó el mismo problema con una metodología similar, introduciendo en su estudio muchas más variables de tipo “cultural” como el país de procedencia de los trabajos o el factor de impacto de las revistas y siendo menos rigurosos al definir la tipología de los estudios. Pero ambos trabajos llegan a parecidas conclusiones; en el caso del más antiguo, esto concluye Ioannidis:

Overall, authorship may be shaped by the interplay of ‘‘publish or perish’’ pressures, collaborative needs, the visibility of research, and cultural norms (…) Even though we fully acknowledge the possibility of residual unexplained confounding, our analysis suggests that the increased number of authors over time has not been just an issue of increasing complexity of research.

Por lo que respecta al trabajo de 2015… pues igualico, igualico:

In summary, the average number of authors per publication in leading medical journals has grown dramatically in the last five decades. Increasing effort required to analyze and publish research is unlikely to be an adequate explanation. Instead, authorship “inflation” due to increasing academic pressure to publish, combined with a relative paucity of incentives to authors to reduce multiple-authorship, appears more consistent with the observed data.

La distribución por especialidades del número de firmantes en los trabajos españoles de investigación médica reveló que era mayor en Cardiología que en otras áreas y pude plantear un trabajo, que  nunca realicé, sobre la relación con la complejidad de las investigaciones. Mi idea, que quizá retome algún día, es expresar la complejidad mediante dos indicadores: una complejidad “instrumental” atendiendo a las técnicas analíticas o terapéuticas desplegadas y una complejidad “cognitiva” que parte de la diversidad de conceptos puestos en juego en la investigación.
De momento, permitidme que me calle las pistas sobre los indicadores, los proxies y las fuentes que se utilizarían.

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